UK Flour Millers sont à juste titre réticentes à commenter la consultation du gouvernement britannique sur l'acide folique, ce qui est compréhensible, l'enrichissement étant avant tout une question de santé publique. James Cooper a rencontré le directeur de UK Flour Millers, Alex Waugh, pour connaître le point de vue de l'industrie.

 

Le gouvernement a annoncé une consultation publique il y a quelque temps. Où en sommes-nous sur la question de l'enrichissement en acide folique, quel est le calendrier de la réglementation ?

Alex Waugh : Eh bien, vous avez raison. Le sujet suscite beaucoup d'intérêt, et l'idée d'exiger que la farine soit enrichie en acide folique fait l'objet de discussions au Royaume-Uni depuis plus de 20 ans, depuis la fin des années 1990, et une certaine forme d'enrichissement est maintenant en place dans de nombreux pays du monde, mais pas en Europe.

La plupart des farines produites aux États-Unis, au Canada, dans d'autres régions d'Amérique du Sud et dans d'autres pays contiennent de l'acide folique, mais pas dans dix pays européens pour le moment.

Pourquoi pensez-vous que le gouvernement britannique et l'Union européenne ont été prudents pour mettre en œuvre l'acide folique alors que, selon l'Initiative de fortification des aliments, les preuves sont là ? 

Alex Waugh : C'est une question qui relève moins de la Commission de l'Union européenne et du Parlement européen que des États membres individuels. Le gouvernement britannique et les groupes de santé publique sont bien conscients et convaincus des avantages de l'acide folique, notamment en termes de prévention des anomalies du tube neural, et ils ont voulu essayer de progresser dans ce domaine.

Il y a cette sorte d'état d'esprit du public contre l'ajout de choses aux aliments et, en même temps, il y a, dans le monde de l'alimentation, une tendance à l'étiquetage propre : Les gens n'aiment pas l'aspect de tout ce qui est ajouté à leur nourriture. Les additifs ont mauvaise réputation. L'acide folique est toujours un ingrédient de plus sur la liste. Et vous savez qu'il y a beaucoup de gourmets qui considèrent tout ce qui est ajouté comme mauvais. Même si cela peut être bénéfique pour eux, pour la brigade des aliments crus et pour le groupe anti-transformation.

Je ne suis pas non plus certain que tous les consommateurs soient convaincus et les politiciens doivent peser les deux côtés. L'argument est que le groupe de bénéficiaires, c'est-à-dire les personnes impliquées dans des grossesses qui pourraient être affectées par des MTN, est relativement petit. Ne vous méprenez pas, ce n'est pas insignifiant ou quelque chose comme ça, mais c'est juste un nombre relativement petit comparé à l'idée qui conduirait à ce que tout le monde consomme l'acide folique. Il faut donc aller très loin pour atteindre une petite cible. Et je pense que c'est là le défi. Mais il y a des avantages évidents pour un groupe défini.

Il se pourrait bien qu'à un moment donné, cette année ou l'année prochaine, le gouvernement britannique consulte le public sur la possibilité d'ajouter de l'acide folique à la farine. Cela a été promis depuis un certain temps, il est donc tout à fait possible que cela soit proposé en 2021, voire en 2022. 

Compte tenu de l'état actuel des vaccins et de toute la question de la médication de masse par rapport à la nutrition de masse, on pourrait raisonnablement faire valoir que ce n'est pas le moment - si tant est qu'il y ait jamais eu un moment - d'aborder les problèmes avant qu'ils ne se produisent ?

Alex Waugh : Peut-être que cinq pour cent de notre production est exportée, moins que cela est importé, mais il y a beaucoup plus de produits fabriqués avec de la farine qui sont commercialisés : le pain et la pâte congelée, les gâteaux et les biscuits, les tartes et les pâtes, les bâtonnets de poisson, etc. Il y aurait des difficultés commerciales, car d'autres pays d'Europe pourraient rejeter l'idée. Il y aurait quelques problèmes commerciaux parce que d'autres pays d'Europe pourraient rejeter l'idée. Il y a beaucoup de détails à régler pour savoir comment cela fonctionnerait. 

L'ensemble des perspectives pour notre avenir est que nous devrions être une nation commerciale insulaire. Ce qui signifie que les marchandises entrent et sortent, et il y a donc des défis à relever quant à la manière dont la législation s'y prendrait. Ce n'est pas nécessairement un défi insurmontable, plutôt une question pratique. Mais il prend de l'ampleur lorsque tout le monde n'est pas convaincu au départ. Nous ne voulons pas ériger de nouvelles barrières au commerce.

Et qu'en est-il des meuniers, sont-ils prêts ? Que veulent-ils ?

Alex Waugh : Je pense qu'ils le feraient. C'est essentiellement une question de santé publique, avec des connotations commerciales comme nous venons d'en parler. Il y aura probablement un coût, et ce coût n'est pas bon marché. Mais ce sont des questions secondaires. La première chose est : est-ce faisable ? Sera-t-il obligatoire ? Quel est le mécanisme ? Ensuite, tout va bien si c'est ce que nous décidons, en tant que nation, de faire et comment le faire fonctionner.

Le consommateur finira-t-il par payer la facture ou pensez-vous que le gouvernement le fera ? Que se passerait-il ?

Alex Waugh : Quoi qu'il en soit, d'une manière ou d'une autre, le consommateur paiera pour cela. Que ce soit par le biais de la fiscalité ou des coûts du marché. Quelqu'un doit payer pour cela. Je veux dire que c'est un peu une réponse d'ancien économiste. Ce sera le prix marginal par miche de pain et non mesurable, ce sera une fraction minuscule, mais avec toutes ces choses, elles sont toutes minuscules à moins que vous ne deviez les payer.

À environ 60 livres sterling le kilo, l'acide folique est relativement bon marché, compte tenu du très faible niveau de fortification, mais lorsque vous parlez de millions de tonnes de blé, quel est l'impact sur les coûts ?

Alex Waugh : Si vous ne payez pas, ça ne semble pas être grand-chose, par rapport aux avantages pour la santé publique. D'un autre côté, si vous voyez, à titre d'exemple, 100 000 à 200 000 livres sterling de vos bénéfices annuels, cela peut sembler beaucoup.

Quand a eu lieu la dernière révision de la fortification ?

Alex Waugh : Au début des années 1980, il y a eu une révision de la législation sur l'enrichissement de la farine, du calcium et du fer au début des années 1990. Il y a donc eu des examens périodiques du pour et du contre. Jusqu'à présent, le résultat a été de maintenir l'approche existante. 

L'opinion publique s'est peut-être un peu retournée contre cette longue liste d'ingrédients. Nous sommes entrés dans un monde qui privilégie l'accent sur le personnel, l'individu. Le problème de ce type de programme de fortification est qu'il s'agit d'un avantage collectif. Cela peut être ressenti à un niveau individuel par certaines personnes, mais absolument pas par d'autres. Il s'agit de la santé publique nationale plutôt que d'être en mesure d'être discernable. 

Il ne s'agit absolument pas de choix. C'est l'antithèse du choix. Selon le côté de l'argument où vous vous trouvez, vous pourriez dire que nous n'avons pas le choix du côté de la route où nous conduisons, n'est-ce pas ? Nous conduisons d'un côté parce que c'est le mieux pour tout le monde. Il existe donc des limites au choix, et les partisans de cette approche affirment qu'il s'agit d'une petite limite au choix, qui ne nuit à personne, mais profite à beaucoup. 

Pourquoi est-il difficile d'obtenir le moindre commentaire d'un meunier sur le sujet ?

Alex Waugh : Nous attendrons la consultation, c'est une question assez délicate, en ce qui concerne les clients et les consommateurs. Je pense qu'ils sont plus qu'heureux d'attendre et de voir le problème traité par l'ensemble du secteur plutôt que de s'en prendre à des entreprises individuelles. Il est un peu difficile d'éviter de se prononcer dans un sens ou dans l'autre si on les presse de faire des commentaires, et pour l'instant rien n'a été décidé, mais ils sont susceptibles de dire oui, nous devrions penser à la santé publique, mais ce n'est pas aux meuniers de prendre des décisions en matière de santé publique.

La farine complète serait-elle incluse dans la réglementation ?

Alex Waugh : Si l'idée est simplement de l'ajouter à la recette existante, et de l'inclure dans le même produit, alors cela serait ajouté à la farine blanche et brune et non à la farine complète. [En faisant cela], vous atteindriez certainement un grand nombre de personnes, mais il y a quelques défis à relever, par exemple pour les produits sans gluten, la réglementation ne s'applique qu'à la farine de blé, etc.

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