Un rapport spécial de John Buckley, rédacteur en chef de Milling and Grain's Commodities, sur l'impact de COVID-19 et d'autres facteurs clés sur l'approvisionnement en matières premières des industries meunières au cours des 12 derniers mois et sur ce qui pourrait arriver à nos industries dans les prochains mois



 

Une année de hausse des prix

Le déficit des récoltes combiné à une croissance modérée de la consommation a fait grimper le coût des matières premières pour le secteur des céréales et des aliments pour animaux en 2020. Pour de nombreux produits de base, les prix ont dépassé les niveaux que la plupart des observateurs auraient pu attendre au début de l'année, en particulier le blé qui, sur papier du moins, a connu une autre année d'excédent record. 

Ce temps traditionnellement imprévisible a joué son rôle, les récoltes de maïs et de soja aux États-Unis, de soja en Argentine et de blé en Europe et en Ukraine ayant été plus faibles que prévu. Mais il a également donné lieu à une certaine compensation : des récoltes de maïs et de soja plus importantes que la moyenne (pour la deuxième année consécutive) en Amérique latine et (au moins au Brésil), ainsi qu'une production de blé plus importante en Russie, au Canada et, plus récemment, en Australie.

Du côté de la demande, le covid-19 n'a pas nui à la consommation de blé ou de soja. Les consommateurs ont plus que jamais besoin de pain et de produits céréaliers stockables, tandis que les troupeaux de bétail, en expansion dans un certain nombre de pays, doivent encore être nourris. Toutefois, les restrictions drastiques imposées par la pandémie sur les transports ont eu un impact important sur le maïs, dont plus de 40 % (généralement bien plus de 120 millions de tonnes) sont normalement utilisés pour la production d'éthanol dans le principal pays producteur/consommateur, les États-Unis (qui en ont perdu jusqu'à présent environ 18 millions). Mais même dans ce cas, le monde a consommé plus de maïs qu'il n'en a produit pour la cinquième année consécutive, ce qui a fait baisser les stocks à leur niveau le plus bas depuis plusieurs années et, au milieu d'une deuxième récolte américaine décevante d'affilée, a contribué à faire bondir les prix à leur niveau le plus élevé depuis la mi-2019. 

Malgré cela, les gros titres de la fin de l'été et de l'automne étaient encore accaparés par le blé et le soja, dont les prix ont récemment atteint leur plus haut niveau depuis 2016 et 2014 respectivement. 

La force du blé, dans un contexte d'importants stocks "excédentaires", peut s'expliquer en partie par le fait que la moitié de ces stocks sont détenus en Chine - "hors marché" et supposés de qualité inférieure à celle du marché - au moins pour l'alimentation. Même en tenant compte de cela, l'offre n'était guère tendue - ce qui explique pourquoi les prix ont récemment reculé par rapport à leurs sommets de l'automne - si cela donne l'impression que ce marché pourrait avoir été sous-évalué ces dernières années. 

Si la récolte américaine de soja n'a pas atteint l'objectif fixé, la hausse phénoménale de la valeur de ce produit - qui est passée d'un creux de quatre ans en avril à un sommet de six ans en novembre - était davantage le reflet de la demande. En haut de la liste se trouve l'accord commercial de "phase 1" signé au début de l'année entre les États-Unis et la Chine, qui a permis à la première de récupérer les exportations perdues au cours des premières années d'affrontement commercial avec le premier client du soja. 

En conséquence, les stocks américains de soja, qui devaient auparavant atteindre plus de 11 millions de tonnes à la fin de la saison, devraient maintenant tomber bien en dessous de 5 millions de tonnes, ce qui constitue un coussin de sécurité très mince contre tout problème climatique en Amérique latine au cours des prochains mois ou aux États-Unis même à partir du printemps. Il y a deux saisons à peine, les États-Unis s'inquiétaient d'un excédent potentiel de 30 millions de tonnes qui pourrait provoquer un effondrement des prix du soja ! Les cultures de colza et de tournesol étant également peu performantes, le soja, en tant que source dominante de farine, a renforcé les prix dans l'ensemble du secteur des protéines. 

Est-ce que le plus dur est passé ?

Les facteurs qui se développent à la fin de 2020 suggèrent que les prix pourraient rester relativement fermes jusqu'en 2021 ou, du moins, qu'il est peu probable qu'ils se retirent complètement. 

En ce qui concerne l'offre, le blé est évalué en fonction des risques météorologiques pour les récoltes de blé d'hiver de l'année prochaine en Russie et aux États-Unis - les deux plus grands exportateurs. Certains analystes russes pensent que 20 % de leur récolte a déjà été perdue à cause de la sécheresse au moment des semis. 

Les États-Unis connaissent également la sécheresse sur une grande partie de leur territoire au moment où nous mettons sous presse et continuent de semer des superficies plus petites que la normale. Les perspectives actuelles de l'Ukraine ne sont guère meilleures. Le point positif est que les grandes récoltes australiennes et canadiennes de cette saison ont été récoltées plus tard qu'en Europe, dans l'ex-URSS et aux États-Unis, et qu'elles ne sont donc pas encore pleinement exploitées sur le marché. 

Bien qu'elle ait produit plus que prévu en 2020, la Russie pourrait bientôt réduire ses ventes à l'exportation ou imposer un prélèvement sur celles-ci, si la production de 2021 semble très inférieure à l'objectif, le gouvernement étant déjà aux prises avec l'inflation des prix alimentaires. Pourtant, les États-Unis disposent d'un bon approvisionnement, y compris d'un stock de report encore important. Si le dollar continue à s'affaiblir comme certains le prévoient*, il pourrait contribuer à combler les lacunes de la Russie au premier semestre 2021. En fait, les ventes à l'exportation américaines sont déjà en hausse de 13 % sur l'année, alors que l'USDA prévoit un gain de seulement 2 %. 

Toutefois, il faudra semer davantage de blé de printemps - en particulier du blé dur de qualité supérieure - aux États-Unis, au Canada et en Russie pour compenser les insuffisances de la récolte d'hiver. En attendant, l'Europe s'attend à une plus grande récolte de blé d'hiver en 2021 sur une plus grande surface cultivée, en supposant que le temps s'améliore après une année 2020 malchanceuse avec trop et trop peu de pluie par moments. 

Dans l'ensemble, l'offre de blé devrait être suffisante mais peut-être moins abondante que l'année dernière, mais la consommation et la demande d'importation pourraient augmenter si la Chine continue à aspirer de plus grandes quantités (pour l'alimentation humaine et animale). Parmi les autres grands producteurs, l'Inde devrait être considérée comme une source d'exportation potentielle, avec des récoltes record et des stocks de blé plus importants que jamais. 

Actuellement, les prix à terme du blé tendre du CBOT de décembre 2021 ne sont pas très éloignés de ceux observés récemment, tandis que les prix à terme du blé meunier de Paris - en supposant une reprise des récoltes de l'UE - indiquent une baisse de 11 % par rapport aux niveaux actuels. 

Maïs

Le maïs est également soutenu par les risques climatiques, principalement en Amérique latine où le système La Nina menace de renouveler et/ou d'étendre les sécheresses déjà observées au Brésil et en Argentine. Mais s'ils obtiennent les récoltes actuellement prévues, leur approvisionnement devrait être suffisant jusqu'au premier semestre 2021. 

L'attention se porte ensuite sur les prévisions météorologiques et les superficies de plantation aux États-Unis. Le soja a récemment offert de meilleurs rendements que le maïs et pourrait se tailler la part du lion de toute superficie supplémentaire. Mais les États-Unis doivent également étendre leurs plantations pour éviter que leurs stocks ne diminuent encore, surtout si les aliments pour animaux et l'éthanol utilisés sur le marché intérieur se dégonflent comme prévu. Les perspectives de l'éthanol dépendent de la rapidité avec laquelle un vaccin Covid peut ramener la vie à la normale - activité économique et consommation de carburant pour le transport. L'un des graphiques salutaires de 2020 est le prix du pétrole brut, qui est passé de près de 69 dollars le baril en janvier à un peu plus de 19 dollars en avril et qui, malgré un récent retour vers les 50 dollars, est toujours en baisse de plus d'un quart par rapport à l'année précédente. 

La demande d'importation de maïs pourrait stimuler le marché, en particulier celui de la Chine, qui devrait doubler cette saison pour atteindre au moins 16,5 millions de tonnes - certains disent même jusqu'à 30 millions de tonnes après une récolte nationale déficitaire. Il y a trois ou quatre ans, elle n'importait que 2,5 millions de tonnes. Les États-Unis seront un fournisseur clé et, au début de la nouvelle année, l'Amérique latine aussi.

Les négociants observeront également l'évolution des récoltes en Ukraine, qui pourrait semer davantage - et le récent premier importateur de maïs, l'Europe (environ 20 millions de tonnes l'année dernière), où la production ne devrait pas beaucoup augmenter en 2021. 

En tenant compte de ces facteurs et d'autres encore, les contrats à terme suggèrent un marché assez détendu qui a pris en compte la diminution de l'offre à des prix qui ne seront pas plus élevés dans un an qu'ils ne le sont actuellement.

Soja

Les stocks de soja des États-Unis et du monde entier semblent dangereusement serrés à la fin de 2020/21. Une récolte brésilienne record - toujours possible - pourrait aider, mais les États-Unis se vendent bien, exposant le marché à une force potentielle des prix au premier trimestre 2021, à moins que la Chine n'annule certains achats américains et se tourne à nouveau vers le Brésil. En raison de la pénurie de stocks et des signaux de prix forts, les agriculteurs américains semblent certains de pouvoir ensemencer une surface de soja bien plus importante au printemps prochain, mais ils auront besoin d'une météo coopérative. L'importance de cette récolte pourrait être le facteur clé déterminant les prix du tourteau de soja jusqu'en 2022. Parmi les autres oléagineux, le Canada pourrait semer davantage de colza de printemps, mais l'UE - tout en étant peut-être en bonne voie pour une reprise mineure de la récolte en 2021 (+1 million de tonnes ?) si la météo coopère. Les semis d'hiver secs de l'Ukraine pourraient également réduire la contribution de ce grand exportateur, ce qui augmenterait la charge sur les approvisionnements australiens. Les cultures de tournesol semées au printemps doivent augmenter en Russie, en Ukraine et en Europe. Il convient de souligner que le soja a supporté la majeure partie du fardeau de l'augmentation de la consommation mondiale de farines d'huile ces dernières années. Donc, quoi qu'il arrive avec les autres oléagineux, les coûts des farines seront dominés par la fortune des cultures de soja.  

Les marchés garderont également un œil sur l'attitude de la communauté spéculative à l'égard des marchés des produits alimentaires de base alors que les discours sur l'inflation couvent dans le sillage des vastes dépenses de sauvetage de Covid de divers pays - une zone grise potentiellement importante pour la prévision des prix futurs.

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