L'intégrité microbiologique des œufs est une question importante, tandis que les agents pathogènes bactériens présents dans l'alimentation et l'environnement des unités de ponte peuvent avoir de graves conséquences sur la santé et la productivité des oiseaux. 

Salmonella est l'agent pathogène bactérien le plus connu dans la production d'œufs. Selon Farooq (2001), elle fait partie des espèces bactériennes responsables des pertes les plus importantes chez les poulets et a été trouvée en abondance dans la litière des poulets (42 %), les abreuvoirs (36 %), la nourriture (28 %) et les réservoirs d'eau (17 %) des exploitations avicoles. 

Cependant, des agents pathogènes opportunistes à Gram négatif tels que E. coli et Campylobacter peuvent tout aussi facilement s'installer. 

La colibacillose, un syndrome causé par E. coli, est l'une des maladies bactériennes infectieuses les plus courantes dans l'industrie des pondeuses. La colibacillose est à l'origine d'une morbidité et d'une mortalité élevées qui entraînent des pertes économiques dans les exploitations, en particulier autour du pic de production d'œufs et tout au long de la période de ponte tardive (Linden, 2015). 

Selon une enquête menée par l'Association des vétérinaires de la production d'œufs aux États-Unis (O'Keefe, 2013), les infections à E. coli figurent parmi les deux principaux problèmes de santé des pondeuses élevées en cage ou non. La sécurité microbiologique des œufs de consommation reste donc la préoccupation primordiale des consommateurs. 

Jones (2011) a suggéré l'utilisation d'additifs chimiques pour contrôler les pathogènes bactériens dans l'alimentation - cela peut impliquer principalement l'utilisation d'acides organiques.

Des additifs précieux

Les acides organiques sont utilisés depuis longtemps dans l'alimentation animale pour stabiliser les aliments et améliorer les performances des animaux. Les premières études sur ces additifs ont été réalisées en production porcine (Cole et al., 1968) ; cependant, ils ont été de plus en plus adoptés dans l'industrie des pondeuses depuis le début des années 1990.

Kirchgessner et al. (1992), ont été parmi les premiers à rapporter les effets des acides organiques (dans ce cas l'acide fumarique) sur les paramètres de production dans les unités de ponte. Depuis lors, ces connaissances se sont progressivement répandues dans le secteur et l'utilisation de ces précieux additifs a également été adoptée dans l'industrie des pondeuses.

L'amélioration des conditions d'hygiène et des performances des volailles à l'aide d'acides organiques a été rapportée par de nombreuses sources (Desai et al., 2007). Une limitation importante, cependant, est que les acides organiques sont rapidement métabolisés dans l'intestin antérieur (du jabot au gésier) des oiseaux, ce qui réduira leur impact sur les performances de croissance. 

Plus récemment, le diformate de sodium (commercialisé sous le nom de Formi NDF, Addcon - ci-après abrégé en NDF), s'est avéré efficace contre les bactéries pathogènes tout au long du tractus gastro-intestinal dans le cas de Salmonella et Campylobacter, comme l'ont rapporté Lückstädt et Theobald (2009). 

Dans des conditions commerciales, un essai d'alimentation à grande échelle en Espagne a révélé une réduction de 99 % de la contamination intestinale par E. coli chez les oiseaux nourris avec 0,3 % de NDF dans l'alimentation entre 47 et 50 semaines d'âge. En outre, une étude ultérieure de Kühlmann et al. (2012) a révélé des taux de réduction d'E. coli similaires, mais aussi que les bactéries bénéfiques dans l'intestin n'étaient pas affectées.

Coûts cachés

La charge pathogène dans les œufs n'est pas la seule préoccupation de l'industrie des pondeuses. La mauvaise qualité de la coquille d'œuf représente un énorme coût caché pour le producteur d'œufs. On estime que plus de 10 % des œufs produits dans les poulaillers sont irrécupérables ou se cassent avant l'utilisation prévue, et qu'il s'agit en partie d'œufs sans coquille, fêlés ou cassés, à tel point qu'ils ne peuvent être ramassés. 

Gupta (2008) a déclaré que "tout doit être mis en œuvre pour améliorer la qualité de la coquille et réduire la casse des œufs".

Une étude commerciale menée aux Philippines a montré que l'alimentation avec 0,2 % de NDF entre 65 et 69 semaines d'âge améliorait la qualité des œufs pendant cette période (voir tableau 1). Dans ce cas, l'amélioration de la qualité des coquilles d'oeufs est due à l'ajout d'un acidifiant à l'alimentation, qui augmente la disponibilité du calcium pour l'oiseau, comme le rapportent de nombreuses autres sources. En conséquence, l'incidence des œufs fêlés a été réduite de 19 % dans le régime contenant des NDF. 

Ces résultats ont été validés par Kühlmann et al. (2012), qui ont constaté des effets similaires sur les paramètres de qualité des coquilles d'œufs, en l'occurrence une amélioration significative de l'épaisseur de la coquille et de la masse de la coquille (voir tableau 2).

Augmentation de la productivité

L'utilisation d'acidifiants dans l'alimentation est non seulement une stratégie efficace pour réduire la charge pathogène et améliorer la qualité des œufs dans les unités de ponte, mais elle présente également des avantages potentiels pour accroître la productivité. 

C'est ce qu'ont prouvé plusieurs études, menées dans un large éventail de zones climatiques, allant du climat sec et chaud - comme en Inde - au climat tempéré d'Europe, en passant par le climat chaud et humide (Nigeria).

Dans une étude de 12 semaines menée au Veterinary College and Research Institute de Namakkal, Tamil Nadu, en Inde, l'inclusion de cinq niveaux différents de NDF (0,05, 0,10, 0,15, 0,20 et 0,25 pour cent de NDF) a été testée par rapport à un régime témoin négatif, en utilisant 270 pondeuses commerciales White Leghorn âgées de 50 semaines. 

Aux doses commercialement pertinentes de 0,1 % et 0,2 % de NDF, la production d'œufs par jour-poule a augmenté de manière significative par rapport au régime témoin. Cela se traduit par une augmentation de sept ou 13 œufs par an et par poule, respectivement (voir tableau 3). L'efficacité alimentaire dans cet essai a également été améliorée de manière significative à ces doses (Mani et al., 2014, données non présentées).

Un autre essai dans des conditions beaucoup plus humides a été réalisé au Nigeria pour valider les résultats susmentionnés. 

Ici, l'impact de 0,3 pour cent de NDF alimentaire sur les performances et la santé des poules pondeuses à partir de 55 semaines d'âge a été étudié sur une période de huit semaines. Les groupes de traitement et de contrôle (1050 oiseaux par groupe) ont chacun reçu un régime commercial pour pondeuses pendant toute la durée de l'essai (voir tableau 4). 

La consommation d'aliments au cours de la période d'essai a été plus faible chez les oiseaux qui ont reçu le régime NDF (119 contre 122 g/oiseau/jour ; P<0,001), tandis que la production d'œufs par jour-poule s'est améliorée au cours de la même période de façon très significative (85,9 contre 77,7 pour cent dans les groupes NDF et témoin, respectivement ; P<0,001). 

Le nombre moyen d'œufs pondus au cours de la période expérimentale était de 57 518 dans le groupe recevant le régime NDF, contre seulement 51 047 dans le groupe témoin (P<0,001). À la fin de l'essai, le poids total des œufs était de 3510 kg dans le groupe NDF, contre 2910 kg dans le groupe témoin, bien qu'en raison de la méthode de collecte, aucune comparaison statistique n'ait été possible. 

Finally, the use of the additive led to a highly significantly reduced mortality (0.67 v 3.81 percent in the NDF and control groups, respectively; P<0.001).

Un essai colombien dans des conditions plutôt subtropicales a été réalisé avec des poules brunes Babcock. Les oiseaux étaient âgés de 44 semaines et l'essai a duré 10 semaines. Les cinq premières semaines étaient sans additif, tandis qu'à partir de la semaine 49, 0,25 % de NDF a été ajouté au régime alimentaire (voir tableau 5). L'apport alimentaire quotidien a été fixé à 115 g/j.

Les pondeuses nourries avec 0,25 % de NDF ont connu une augmentation significative (P=0,015) de la production d'œufs par jour-poule de 1,1 %. Dans le même temps, le poids des œufs a augmenté de manière très significative (P<0,001) de plus de deux pour cent - et le pourcentage d'œufs AA et AAA du nombre total d'œufs (données non présentées) a également été amélioré de manière significative. 

Enfin, l'augmentation de la production a été obtenue grâce à une amélioration de l'efficacité alimentaire de près de 3 %, ce qui signifie qu'un kg d'œufs a été produit avec 60 g d'aliments en moins par rapport au témoin. Et tous les paramètres de performance améliorés mentionnés ci-dessus ont été obtenus malgré l'âge avancé des poules. 

Prouver que le concept fonctionne

Un essai récent en Europe (Slovaquie) a prouvé une fois de plus que le concept d'utilisation du diformate de sodium chez les pondeuses permet d'augmenter la productivité, en particulier chez les oiseaux vieillissants. La figure 1 montre les données commerciales de poules brunes Lohmann qui ont été nourries entre la 48e et la 68e semaine pendant un essai à long terme avec 0,15 % de NDF. Les données montrent clairement que la production d'œufs par jour-poule des oiseaux nourris aux NDF est nettement supérieure à la norme donnée pour cette race. 

Après 10 semaines d'utilisation, la productivité était de 5,7 % supérieure à la norme, tandis qu'à la fin de l'essai, les poules nourries aux NDF avaient un pourcentage de HD de 9,2 % supérieur à la norme pour les poules de cet âge.

L'utilisation de sels d'acides organiques dans l'alimentation a clairement une série d'effets bénéfiques dans la production de poules pondeuses. 

Tout d'abord, leur application dans la gestion de la biosécurité à travers l'alimentation aide l'oiseau à combattre les pathogènes bactériens. Les améliorations qu'ils confèrent à la digestibilité des nutriments, en particulier celle des minéraux comme le calcium, conduisent à une meilleure qualité des œufs. L'amélioration de la disponibilité des nutriments par l'inclusion d'acides organiques alimentaires dans l'alimentation joue également un rôle dans le nombre d'œufs produits, car des oiseaux en bonne santé et bien conditionnés sont plus productifs.

Ce concept a fait ses preuves dans le monde entier et l'utilisation d'acides organiques, de leurs sels - et en particulier du diformate de sodium alimentaire (Formi NDF) - est irréfutablement un outil efficace et durable pour améliorer les performances des pondeuses dans toutes les conditions de production, en termes de qualité des œufs, de sécurité et de productivité.

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